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¿QUÉ TE IMPORTA LO QUE PIENSEN LOS DEMÁS?
¿QUÉ TE IMPORTA LO QUE PIENSEN LOS DEMÁS? es una transcripción de las conversaciones que el genial físico mantuviera con Ralph Leighton. Las

divertidísimas anécdotas que ponen de manifiesto el sentido del humor de Feynman, se completan con un fascinante relato de la investigación que siguió a la
explosión del transbordador espacial Challenger en 1986 y cómo Feynman ilustró las causas del desastre mediante un elegante experimento consistente en
algo tan sencillo como sumergir un anillo de goma en un vaso de agua fría. El libro, junto con ¿ESTA USTED DE BROMA, SR. FEYNMAN?, constituye el mejor
ejemplo de como los genios de la ciencia pueden ser sumamente atractivos y divertidos.




Título Original:
Traductor: Bou García, Luis
©1988, Feynman, Richard Phillips
©1990, Alianza Editorial, S.A.
Colección: Libros Singulares (ls)
ISBN: 9788420696034
Generado con: QualityEPUB v0.32

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LOS FRÍOS HECHOS
Cuando llamé a Graham para aceptar, éste aún no sabía exactamente qué iba a hacer la comisión, ni quién la iba a presidir, y ni siquiera, si yo sería admitido en ella. (¡Aún había

esperanza!)
Pero al día siguiente, lunes, recibí una llamada telefónica a las cuatro de la tarde: «Sr. Feynman, ha sido usted aceptado para la comisión» …que para entonces era una «comisión

presidencial», encabezada por William P. Rogers.
Me acordaba del Sr. Rogers. Me había dado algo de lástima en sus tiempos de Secretario de Estado, porque me parecía que el Presidente Nixon se estaba sirviendo cada vez

más de su consejo de seguridad nacional (Kissinger), hasta el punto de que el Secretario de Estado en realidad no estaba funcionando para nada.
En cualquier caso, la primera reunión sería el miércoles. Me figuré que no habría nada que hacer el martes (podía volar hasta Washington el martes por la noche), por lo que

telefoneé a Al Hibbs y le pedí que me buscase algunas personas del JPL21 bien informadas sobre el proyecto del trasbordador, para que me pusieran al corriente.
El martes por la mañana salí zumbando al JPL, con la caldera a toda presión, listo para arrancar. Mi amigo Al me hace sentarme, y una serie de ingenieros van viniendo uno tras

otro, y me explican las diversas partes del trasbordador. No sé cómo les era posible, pero del trasbordador lo sabían absolutamente todo. Me informaron concienzuda e intensamente,
a gran velocidad. Los hombres del JPL (Jet Propulsion Laboratory, Laboratorio de Propulsión a Chorro) tenían el mismo entusiasmo que yo. Fue algo apasionante de verdad.

FIGURA 3. Así comienzan las notas tomadas por Feynman durante la sesión informal del Laboratorio de Propulsión a Chorro.

Ahora, al mirar mis notas, me doy cuenta de lo muy rápida y prontamente que me pusieron sobre la pista de dónde buscar en el problema del trasbordador. La primera línea de mis
notas dice. «Inhibit burning. Liner.» («Inhibición quemado. Revestimiento». Para evitar que el propelente queme y atraviese la pared metálica de cada cohete impulsores se usaba un
revestimiento, que no estaba actuando correctamente.) La segunda línea de mis notas dice «O-rings show scorching in clevis check» (Anillos tóricos muestran chamuscados en el
punto de comprobación del inglete). Se había observado en ocasiones que gases calientes quemaban y se abrían paso a través de los anillos tóricos de hermeticidad de las juntas de
campo de los cohetes impulsores.



FIGURA 4. Diagrama detallado de una junta de campo.

En la misma línea dice, «ZnCrO4 makes bubbles.» (La masilla de cromato de zinc, utilizada como relleno aislante tras los anillos tóricos, hace burbujas, que pueden agrandarse
rápidamente cuando el gas caliente se infiltra a su través, erosionando los anillos tóricos.)



FIGURA 5. Fotografía de la formación de burbujas en la masilla de cromato de cinc, que pueden ocasionar la erosión de los retenes tóricos.

Los ingenieros me explicaron en cuánto cambian las presiones en el interior de los cohetes impulsores durante el vuelo, cuál es la composición del propelente, cómo se realiza el
moldeado y cocción del propelente a distintas temperaturas, los porcentajes de amianto, polímeros y un ciento de cosas más del revestimiento; toda clase de otras cuestiones. Me
informaron de los empujes y fuerzas que experimentan los motores, los de mayor relación potencia/peso jamás construidos. Los motores planteaban muchas dificultades,

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muy

Aviation Week

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NOTAS
1 A pesar de este prejuicio de que sólo los chicos pueden llegar a científicos, Feynman tiene una hermana menor, Joan, que es doctora en física.
2 Massachusetts Institute of Technology. Instituto de Tecnología de Massachusetts.
3 Massachusetts Institute of Technology. El Instituto Tecnológico de Massachusetts.
4 El sistema de cuotas era una práctica discriminatoria que limitaba el número de plazas universitarias al que podían acceder los estudiantes de procedencia judía.
5 Juego de palabras. Literalmente, rey de la barbacoa.
6 Feynman sufría de un cáncer abdominal. Se sometió a operaciones quirúrgicas en 1978 y en 1981. A su regreso de Japón volvió a pasar por el quirófano, en octubre de 1986 y

en octubre de 1987.
7 Hideki Yukawa. Eminente físico japonés; premio Nobel en 1949.
8 Cuatro años después, Richard y Gweneth conocieron al rey de Suecia, en la ceremonia de entrega de los premios Nobel.
9 El perro de los Feynman.
10 Gweneth estaba esperando a Carl a la sazón.
11 Kiwi.
12 Carl. Esta carta fue escrita en 1963.
13 La hija de Feynman, Michelle, tenía unos 11 años cuando se escribió esta carta, en 1980 ó 1981.
14 Las «Elecciones de Nueva Zelanda», impartidas durante 1979, están recogidas en (Princenton University Press, 1985).
15 Escás cartas fueron facilitadas por Freeman Dyson. Son la primera y la última cartas que escribió en las que se menciona a Richard Feynman. Se hace alusión a otras cartas en

el libro de Dyson, .
16 Una amiga de la familia.
17 Como resultó, Feynman no iba a quedar defraudado: Carl trabaja en Thinking Machines Company, y su hija Michelle está estudiando para hacerse fotógrafa comercial.
18 Esta carta fue facilitada por Henry Bethe.
19 National Aeronautics and Space Administration. La institución estadounidense encargada de la aeronáutica y el espacio.
20 Instituto Tecnológico de California.
21 El laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory) de la NASA, que está administrado por Caltech.
22 El «ojeras» (« ») es un puente aéreo que sale de la Costa Occidental de Estados Unidos a eso de las 11 de la noche y llega a la Costa Oriental hacia las 7 de la mañana,

tras cinco horas de vuelo, cambiando tres veces de zona horaria.
23 La confusión se explica por la homofonía en inglés de la palabra 8th (8º) y del nombre de la letra H. ( )
24 Sally Ride fue la primera mujer norteamericana que viajó al espacio.
25 La espiga es la pieza macho de la unión; la horquilla, la pieza hembra (véase la Figura 13).
26 Lo que Feynman iba a destrozar era el bulo (el «toro») de lo bueno que es todo en la NASA.
27 Office of Management and Budger (Oficina de Dirección y Presupuestos).
28 El informe Warren fue emitido por la Comisión Warren, presidida por el Magistrado Jefe del Tribunal Supremo, ya por entonces jubilado, y se encargó de la investigación del

asesinato del Presidente John F. Kennedy.
29 La forma que tiene Feynman de decir «Whatever it was» (tal y tal dia).
30 Más tarde, el Sr. Lovingood me envió ese informe. Decía cosas como «¡La probabilidad de éxito de la misión es necesariamente muy próxima a 170» —¿significa eso que

muy cercana a 170, o que ?— y como «Históricamente, este alto grado de éxito en las misiones ha dado pie a una diferencia de filosofía entre los programas espaciales
de vuelos tripulados y los de vuelos no tripulados; a saber, la confrontación entre probabilidad numérica y juicio ingenieril». ¡Por lo que a mí se me alcanza, «juicio ingenieril» significa
sencillamente que se van a limitar a amañar números! La probabilidad de fallo de un álabe de turbina era dada como si fuera una constante universal, como si todos los alabes fueran
exactamente iguales y estuvieran sometidos a idénticas condiciones. El documento era de cabo a rabo una cuantificación. Prácticamente figuraban en él cada tornillo y cada tuerca:
«La probabilidad de que reviente un tubo de TBHAP 10-7». No es posible estimar cosas así; una probabilidad de 1 parte de 10.000.000 es casi imposible de estimar. Era obvio
que los números correspondientes a cada pieza del motor habían sido elegidos de manera que cuando se sumasen todos se obtuviera 1 parte en 100.000.

31 Había oído hablar de ella a Bill Graham. Me dijo que recién llegado al cargo de director de NASA, estaba revisando unos informes cuando se fijó en un «balín»: "• vibración de
4.000 ciclos se encuentra en el seno de nuestra base de datos". Le pareció una frase muy curiosa, por lo que se puso a hacer preguntas. Cuando por fin llegó al cabo del camino,
descubrió que se trataba de un asunto bastante serio: algunos motores vibrarían tanto que sería imposible utilizarlos. Me lo comentó como ejemplo de lo difícil que es obtener
información a menos que vaya uno personalmente y la verifique por sí mismo.

32 La Administración Federal de Aviación.
33 Alude a otra historia de «¿Está Vd. de Broma, Sr. Feynman?» Un revientacajas conoce a otro.
34 Christa McAuliffe, maestra de escuela, iba a ser la primera ciudadana ordinaria que viajase al espacio, un símbolo del compromiso educativo del país y de la seguridad del

trasbordador.
35 Conferencia pública dada en el encuentro de otoño de 1955 de la Academina Nacional de Ciencias.

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